▲ 이미지 출처: Pixabay/ WikiImages

인류는 이제 국제우주정거장(ISS) 덕분에 20년 동안 우주에 지속적으로 존재해 왔지만 이 시설은 향후 10년 동안 생존할 가능성이 낮다. 다음에 오는 것은 우주 탐험의 미래를 형성할 수 있다.

 

당연히 ISS는 나이를 보여주기 시작했다. 이달 초, 우주 비행사들은 마침내 1년 넘게 계속된 공기 누출을 해결했다. 이것은 최근에 스테이션이 직면한 유지 보수 문제 중 하나일 뿐이다.

 

현재 정거장에 대한 자금은 2024년에 소진될 것이며, 2028년까지 연장될 가능성이 있지만 그 이후의 약속을 기대하는 사람은 거의 없다. 그럼에도 불구하고 세계의 모든 주요 우주 기관은 인류가 저궤도 궤도에 영구적으로 존재해야 한다고 말한다. 그러나 그것이 어떻게 성취될 것인지는 여전히 불확실해 보이며 앞으로 수십 년 동안 우주 여행에 중대한 영향을 미칠 수 있다.

 

NASA는 가능한 한 많은 우주 산업을 상업화하려는 욕구를 비밀로 하지 않았으며, SpaceX가 세기 전환기 이래로 이룬 급속한 발전과 그 당시 달성한 비용 절감에 힘입어 의심할 여지가 없다. 논리는 기관의 제한된 예산이 인간을 화성에 배치하거나 달에 기지를 건설하는 것과 같은 확장 목표에 맞춰야 한다는 것이다.

 

우주정거장도 다르지 않으며 NASA는 민간 기업이 개입하기를 원한다는 사실을 분명히 했다. "이제 NASA가 깊은 우주 탐사를 향한 시야를 설정하고 기업가가 우리 뒤를 쫓도록 할 때이다."상업용 우주 비행 개발 이사인 Phil McAlister는 말했다.

 

그것이 어떻게 보일지는 여전히 다소 불분명하다. 작년에 기관은 저궤도 경제 육성을 목표로 민간 기업이 유료로 우주 정거장을 사용할 수 있다고 발표했다. 그러나 지금까지 대부분의 테이커들은 실행 가능한 공간 기반 비즈니스 보다는 이 세상 밖의 PR 스턴트를 찾는 브랜드였다.

 

NASA는 또한 민간 우주 정거장 건설 업체인 Axiom과 모듈 중 하나를 우주 정거장에 부착하는 계약을 2024년에 체결했으며, 회사는 자체 상용 우주 정거장 건설을 위한 디딤돌로 사용할 계획이다. 이 회사의 CEO ISS의 전 NASA 프로그램 관리자였기 때문에 누군가가 작동하도록 한다면 Axiom은 그렇게 할 것이다.

 

하지만 수익을 내는 방법을 찾는 것은 쉽지 않다. 수년간 팽창식 우주 정거장 모듈을 개발하고 2016년에 테스트를 위해 ISS로 보낸 Bigelow Aerospace Axiom ISS에서 차지한 지점을 놓고 경쟁을 고려하고 있었지만 설립자 Robert Bigelow Space News에 다음과 같은 이유로 입찰하지 않기로 결정했다고 말했다. NASA가 제공한 자금으로는 충분하지 않았다.

 

그리고 그는 가까운 미래에 완전한 개인 우주 정거장에 대한 전망이 희박하다고 말했다. "상업화는 전혀 견고하지 않다."고 그는 말했다. "산업이 자립할 수 있을 때까지 일정 기간 동안 상당한 정부 보조금이 있어야한다." 2개월이 채 지나지 않아 회사는 전체 인력을 해고했다.

 

다른 국가들은 우주 정거장을 민간 산업에 넘겨줄 가능성에 대해 덜 낙관적으로 보이며 대신 새로운 국가 우주 정거장 계획을 추진하고 있다. 중국은 지난 10년 동안 2개의 프로토 타입 서식지 모듈을 출시했으며 내년 또는 2년 내에 완전한 우주 정거장 건설을 시작할 계획이다.

 

인도는 2022년 최초의 우주 비행사를 우주로 발사할 계획이며, 2030년에는 우주 정거장을 계획하고 있다. 미국의 ISS의 주요 파트너인 러시아도 ISS가 해체되면 2030년 이후 새로운 궤도 우주 정거장을 건설할 것이라고 발표했다.

 

이러한 계획이 일정에 따라 실현될 것인지 또는 전혀 실현될 것인지는 분명하지 않다. 그러나 그들은 아마도 가장 중요한 유산이었던 ISS를 뒷받침하는 협력적 접근 방식에서 우주 탐사에 대한 보다 민족주의적인 접근 방식으로 다시 전환한다는 신호를 보낸다. 달과 소행성대에 대한 다가오는 임무와 관련하여 유사한 긴장이 이미 형성되고 있는 것으로 보인다.

 

그럼에도 불구하고 모두가 동의할 수 있는 한 가지가 있는 것 같다. ISS에서 이루어진 엄청난 풍부한 발견은 미래의 우주 정거장 건설에 대한 사례를 확고히 굳혔다. 그들이 어떻게 생겼을 지는 여전히 불확실해 보이지만 우주에서의 우리의 지속적인 존재가 조만간 끝나지 않을 것이라는 데는 의심의 여지가 없다.

 
입력 : 2020.11.11 00:59    출처 : https://singularityhub.com/2020/11/09/the-international-space-station-is-turning-20-whats-next-for-humanitys-orbital-presence/
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